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Envejecimiento de una joven profesión

Seguimos relatando en este post algunas experiencias personales del autor relacionadas con la optimización de decisiones y la aparición de la Investigación Operativa. Es una continuación del post anterior, comentándose ahora el envejecimiento de esta materia y los cambios introducidos, y sufridos, por Russell L Ackoff, uno de sus creadores. Sugerimos que además de la Teoría General de Sistemas y otras nuevas concepciones intelectuales de la época, tuvo influencia en dichos cambios, la entrada con fuerza de la Psicología y el estudio del Comportamiento en el mundo de la empresa, la economía y la sociedad. 

(Imagen del principio tomada de la página Web de Princenton Operations Research Society.  https://princetonors.weebly.com/theories-in-operations-research.html. La lista que se da no es de teorías sino de áreas de actividad o modelos de optimización)

Envejecimiento de una joven profesión

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Russell L. Ackoff (1919-2009)

En mi segunda estancia en la Universidad de Pennsylvania a partir de 1974, ya se habían producido gran parte de los cambios indicados en el post anterior. El Management and Behavioral Science Center (1), creado por Russell L. Ackoff (1919-2009) en la Wharton School como centro de investigación en temas de gestión, toma de decisiones e Investigación Operativa, se había transformado and The Busch Center el cual tenía un enfoque muy distinto. Se había creado el Social Systems Sciences Department y, sobre todo, Ackoff había perdido todo interés en los métodos analíticos de optimización y había adquirido un nuevo interés: la Teoría General de Sistemas y la visión sistémica y multidisciplinar del mundo.

En el curso 1975-1976 dio una conferencia presidencial en la Universidad de Pennsylvania con el título de, The Aging of a Young Profession: Operations Research. Justificó en ella su abandono de la Investigación Operativa y explicó sus nuevos temas de investigación y reflexión. Procedía del terreno de la filosofía y a ella volvió en cierta manera, sin abandonar, por supuesto, el mundo de la empresa y del management y sin dejar de ser el excelente consultor que siempre fue.

La cuestión tuvo impacto en los Estados Unidos ya que Ackoff era considerado el padre de la Investigación Operativa, o uno de ellos, había escrito el primer manual sobre la materia, había participado en la creación de ORSA (Operations Research Society of America) y había sido uno de sus primeros presidentes.

Todos los profesores relacionados con la Investigación Operativa abandonaron el departamento de Ackoff y, varios de ellos, la propia Wharton School. Un plantel de nuevos profesores con un  perfil más intelectual, psicológico, sistémico y sociológico fueron contratados con rapidez.

Un cambio radical

Un cambio de orientación tan radical a los 56 ó 57 años, que era la edad de Ackoff en esas fechas, es sorprendente, aunque como se ha dicho ya, este destacado profesor  había hecho su doctorado en filosofía de la ciencia. Había estado expuesto en este sentido a las ideas, no sólo de C. West Churchman (1913-2004), que fue su director de tesis doctoral, sino del maestro de ambos, Edgar A. Singer (1873 -1954), profesor de filosofía de la Universidad de Pennsylvania. Este último a su vez había estudiado filosofía y psicología en Harvard con William James (1842-1910).

Este cambio de orientación seguro que se debió a diversas causas, muchas de ellas personales, pero no es difícil conjeturar también que tuvieran cierta influencia las transformaciones ocurridas en la sociedad americana. Especialmente las de tipo académico y conceptual, o dicho de otra forma, las nuevas concepciones sobre el hombre y la sociedad y sus diferentes dimensiones.

Desde un punto de vista general y al menos en lo que yo pueda contar basado en mi propia experiencia, una de las más grandes transformaciones vino de lo que podría llamarse “el despertar de la psicología” o la “emergencia de la psicología como una disciplina académica y su utilización generalizada en la sociedad, la economía y la empresa” y, en el caso concreto de los Estados Unidos, la aparición del behaviorism.

Sistemas y comportamiento

Los que entramos en esa época en el SSS tuvimos que trabajar a fondo en la Teoría General de Sistemas y leer a Ludwig von Bertalanffy (1901-1972), a Kenneth Boulding (1910-1993), a Norbert Wiener (1894-1964) y por supuesto a Ackoff, autor prolífico de libros notables. Entre ellos, The Art of Problem Solving, Systems Thinking, Idealized Design: How to Dissolve Tomorrow’s Crisis…, Redesigning the Future, Creating the Corporate Future : Plan or Be Planned For, Re-Creating the Corporation : A Design of Organizations for the 21st Cent, y On Purposeful Systems, entre muchos otros.

El último de esos libros escrito en colaboración con Fred R. Emery (1925-1997), psicólogo australiano ya mencionado en posts anteriores que fue una de las nuevas incorporaciones al Social Systems Sciences en los primeros años 70 del siglo pasadoPublicación fundamental en la que se mezcla la visión sistémica con las nuevas aportaciones de la época sobre el comportamiento (Behavior o Behaviour)

Los matriculados en el doctorado del Social Systems Sciences teníamos que estudiar management, teoría de sistemas, psicología y comportamiento, teoría de organización y muchas materias más, ya que entre los enfoques del Departamento estaban la interdisciplinariedad, la multidisciplinariedad y la transdisciplinariedad, distinguiendo muy bien, por cierto, entre ellos (2).

Se trata en conjunto de una transformación menos visible, por supuesto, que las ligadas a las revoluciones tecnológicas, las empresariales y las económicas, que fueron espectaculares en los Estados Unidos en los cien años transcurridos de 1870 a 1970, pero muy importante en cualquier caso.

No hay alternativa a la toma de decisiones

La toma de decisiones que había sido algo sagrado, y sigue siéndolo en gran manera, en la dirección de empresas, sufrió una pequeña corrección en la última cuarta parte del siglo XX. Todavía, sin embargo, existe en los Estados Unidos una fijación sobre el tema como se deduce de la la ya vieja expresión, pero respetada en la actualidad: “bad decision is better than no decision”

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(1) Centro en el que trabajé como Management Research Analyst y en el que tuve la gran experiencia de ver actuar a Ackoff como consultor de grandes empresas. En esa época se trabajó para Budweiser (Anheuser-Busch). Ackoff fue consultor personal de  Gussie Busch (1899-1989) en los años de su presidencia del grupo cervecero (1946-1975) y más adelante de su hijo  August Busch III (nacido en 1937)  tras suceder a su padre y ser presidente de 1975 a 2006. Como anécdota debo decir que nos decía a los miembros de su equipo que “a los grandes presidentes se les asesoraba el fin de semana en sus yates”. Este fue su caso con los dos Busch.

(2). Todas las disciplinas y profesionales eran bienvenidas en el SSS, salvo la Economía y los economistas, a los cuales Ackoff odiaba cordialmente. Si se busca en Wikipedia en español el nombre de Ackoff se puede encontrar un error craso en la pestaña lateral: es el de decir que Ackoff era economista- Una de sus intereses era el management, pero por supuesto él distinguía muy bien entre esta materia y la ciencia económica. En el texto principal se dice lo que en realidad había estudiado: un bachelor en arquitectura y un doctorado en filosofía de la ciencia


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Doctor Ingeniero del ICAI y Catedrático de Economía Aplicada, Adolfo Castilla es también Licenciado en Económicas por la Universidad Autónoma de Madrid, Licenciado en Informática por la Universidad Politécnica de Madrid, MBA por Wharton School, Master en Ingeniería de Sistemas e Investigación Operativa por Moore School (Universidad de Pennsylvania). En la actualidad es asimismo Presidente de AESPLAN, Presidente del Capítulo Español de la World Future Society, Miembro del Alto Consejo Consultivo del Instituto de la Ingeniería de España, Profesor de Dirección Estratégica de la Empresa en CEPADE y en la Universidad Antonio de Nebrija.
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